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Russia, US sign deal to minimize risks in Syrian skies

Hits:  UpdateTime:2015-10-21 14:56:57

WASHINGTON (AP) — The U.S. and Russia put into practice on Tuesday new rules

 designed to minimize the risk of air collisions between Russian and U.S.-led coalition 

aircraft over Syria.

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A Russian defense official in Moscow said the "memorandum of understanding" 

suggests a potential for U.S.-Russian counterterrorism cooperation, but U.S. officials said 

it was a narrow arrangement

 that does not lessen Washington's concern about the Russian military campaign in Syria.

There is no plan to establish zones of cooperation in the parallel air campaigns or to 

share intelligence or target information in Syria, Pentagon spokesman Peter Cook said.

The Pentagon has cited several instances when Russian aircraft came too close to U.S. 

warplanes over Syria in recent weeks. More broadly, Washington has complained that

 instead of hitting Islamic State fighters, Russian airstrikes are mostly targeting rebel

 forces fighting the Syrian government. Russia also deployed ground troops and 

land-based weaponry, including multiple-launch rocket systems, in support of the 

Syrian government.

The arrangement announced Tuesday "does nothing to assuage our concerns about

 Russian military activities in Syria," State Department spokesman John Kirby said.

Cook said Gen. Lloyd Austin, commander of U.S. Central Command, signed for the U.S. 

side Tuesday. At a Pentagon news conference, Cook gave a broad description of the 

document but said the U.S. had accepted a Russian request that the text be kept secret.

After several rounds of talks that began more than a week ago, the two sides agreed to 

a number of air safety protocols including "maintaining professional airmanship" and the 

use of specific aircraft communications frequencies, Cook said. They agreed to keep 

a "safe distance" between aircraft, Cook said, but he would not say whether specific 

distances were written into the memo.

The two sides also agreed to establish a "communication line on the ground" as a backup 

of military-to-military communication, Cook said, although he would not say whether this 

would be a telephone line or where it would be located. A U.S.-Russia working group 

will be formed to deal with any implementation issues that 

arise, he added.

The discussions that led to the protocols "do not constitute U.S. cooperation or support 

or Russia's policy and actions in Syria," Cook said. "In fact, far from it, we continue to 

believe that Russia's strategy in Syria is counterproductive, and their support for the 

Assad regime will only make Syria's civil war worse." He was referring to Syrian

 President Bashar Assad, whom the U.S. says is an illegitimate leader and must leave office.

The U.S. has been bombing Islamic State targets in Syria since September 2014; the

 Russian air campaign began less than one month ago.


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In Moscow, Russian Deputy Defense Minister Anatoly Antonov said in a statement carried 

by Russian news agencies that signing the memorandum was a positive step that has 

"important practical meaning."

"The memorandum contains a complex of rules and restrictions aimed at preventing

 incidents between Russian and U.S. aircraft," Antonov said, adding that Russian and 

U.S. military officials will set up round-the-clock communications channels and "determine 

the mechanism of interaction, including 

mutual assistance in crisis situations."

"The Americans have promised to get the agreed rules to all participants of the anti-IS coalition they lead, so that their pilots proceed from those agreements," he said, 

referring to the U.S. coalition that includes Australia, Bahrain, Canada, France, Jordan, 

Saudi Arabia, Turkey and the United Arab Emirates.

Antonov added that the memorandum "shows a big potential for cooperation between 

Russia and the U.S., including in the fight against terrorism, which we are ready to expand 

and deepen."

Associated Press writer Vladimir Isachenkov in Moscow contributed to this report.

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